Mesero inicia pleitos legales contra 10 restaurantes y hoteles locales

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Waiter Eddie Santana studies his do-it-yourself law books and prepares new lawsuits against restaurants while in his Miami-area apartment in February 2011. Santana moved about a year ago to Collier County, where he has since filed at least 12 lawsuits against restaurants and hotels, alleging discrimination, wrongful termination, breach of contract and several other complaints.

Photo by Bill Wisser, © Bill Wisser 2011/ All Rights Reserved

billwisserphoto.com Waiter Eddie Santana studies his do-it-yourself law books and prepares new lawsuits against restaurants while in his Miami-area apartment in February 2011. Santana moved about a year ago to Collier County, where he has since filed at least 12 lawsuits against restaurants and hotels, alleging discrimination, wrongful termination, breach of contract and several other complaints.

Eddie Santana – prolífico litigante, quien a veces ha trabajado como mesero, convirtiéndose en la ruina de los negocios de servicios de Naples – por fin responde el teléfono.

Durante casi tres semanas, Santana ha eludido los intentos de ser contactado. En los documentos de la corte aparece como una persona sin hogar. Santana no responde a los mensajes de correo electrónico. De los cuatro números de teléfono que dio a los funcionarios judiciales, tres están desconectados, y el cuarto es el de su esposa enajenada, quien dice que no puede localizar a su "codicioso" marido.

Pero el jueves por la mañana a finales de julio, Santana finalmente ha llamado.

Por medio de un conocido suyo, quien es conductor de taxi, se ha enterado que se está escribiendo en el periódico un artículo sobre sus 12 demandas en contra de los hoteles y restaurantes del Condado de Collier. Esto después de demandar al menos 30 restaurantes en Miami en casi una década.

Santana dice que no quiere aportar nada a un artículo, el cual expondrá su litigioso historial a futuros empleadores.

"No me beneficia en nada", dice Santana en una entrevista.

Pero Santana no puede contenerse. Los restaurantes están equivocados. Los hoteles están equivocados. El jurado que falló en su contra el año pasado está equivocado. Su esposa está equivocada.

Así que empieza a hablar.

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Eddie Santana siguió a su mujer a Naples hace aproximadamente un año, para gran disgusto de los ejecutivos de hoteles y restaurantes de Naples.

Una vez aquí, tal como lo hizo en Miami, Santana utiliza el sistema legal en contra de los restaurantes y hoteles. Ha hecho comparecer ante los tribunales a nueve empresas durante el año pasado por discriminación y supuestas violaciones laborales.

La industria de los restaurantes tiene un historial de evadir las leyes de salario justo – según muestran los registros del gobierno federal, en los últimos diez años más de $150 millones en salarios atrasados han sido pagados a empleados de restaurantes. A los ojos de Santana, él es el campeón de esta causa, el Robin Hood de la clase trabajadora, obteniendo, mediante demandas civiles, ínfimas sumas de dinero de todos sus empleadores.

"Mis demandas son basadas en principios", dijo Santana. "No tiene nada que ver con que yo esté tratando de obtener dinero por medio de extorsión. Hay un problema global en toda la industria de los restaurantes donde estos empresarios están tomando atajos. Ellos saben que el 99 por ciento de sus empleados no se va a quejar porque no quieren perder su puesto de trabajo y ser incluidos en una la lista negra".

El asunto es que su sistema funciona. En la mayoría de sus casos Santana llega a un acuerdo extrajudicial, y son tantos, que hasta él ha perdido la cuenta. Sólo uno ha ido a juicio. Después de examinar los registros judiciales no se ha podido determinar claramente cuántos casos han sido resueltos y en cuántos la demanda fue retirada voluntariamente por Santana.

Hace dos años, un tabloide de Miami calculó que Santana debe de haber recogido aproximadamente $145,000 en acuerdos extrajudiciales, aunque él dice que la cifra es exagerada. Casi todos los acuerdos son confidenciales, por lo que el total exacto de sus ganancias es difícil de calcular.

Sin embargo, para los empleadores, Santana es un oportunista que simplemente está explotando un fallo en el sistema legal. Varios de sus ex empleadores dijeron que fue un solo aspecto lo que determinó que aceptaran los acuerdos extrajudiciales, la economía: es más barato darle a Santana unos pocos miles de dólares que pagar abogados en su contra. Aun si los empleadores fueran a los tribunales y ganaran contra Santana, por lo general no podrían cobrar los honorarios de abogados, que fácilmente llegan a un costo de decenas de miles de dólares.

La arrogancia y el hábito de auto-contradecirse de Santana tampoco contribuyen para que la gestión no sea tan desagradable para los empresarios.

Santana dice que sigue la ley al pie de la letra, pero en su historial tiene condenas por delitos menores y graves. No le ha pagado el dinero que le debe a una empresa por gastos judiciales. Sostiene que es un hombre de principios, pero luego dice: "Si nadie quiere contratarme, tengo que cuidar de mí mismo y presentar una demanda. Tengo que comer". Cuando empieza a hablar de sus muchos ex empleadores, su conversación se hace más animada y vulgar, traicionando su supuesto buen humor.

"Ellos me miran y dicen: 'Este hombre es un mierd--o'", dijo Santana. "Me miran como a un peón. Dicen: 'Él es de Miami. Nos vamos a aprovechar de él. No hará nada al respecto'. Pero cuando se enteran de quién soy, el Lic. Santana, comienzan a caga--e en sus pantalones".

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Eddie Santana no es abogado.

Santana tiene 41 años de edad, 6 pies de altura, con pelo negro azabache peinado hacia atrás. Dejó los estudios universitarios en Miami, y luego anduvo de trabajo en trabajo desempeñando puestos humildes en algunos restaurantes.

Cuando contaba con aproximadamente 30 años de edad, mientras trabajaba en un franquicia de un restaurante mexicano, Santana saboreó su primera experiencia de lo que era un litigio. Se unió a una demanda colectiva presentada por los empleados. Pronto se unió a otra.

Al darse cuenta del dinero que podía obtener por medio de los acuerdos extrajudiciales, Santana comenzó a devorar manuales jurídicos, evitando contratar a abogados y representándose a sí mismo ante los tribunales. En 2005, presentó su primera demanda, ante una franquicia de la cadena de restaurantes italianos Johnny Carino's. En 2006, una demanda que él inició le otorgó una sentencia de $2,642, cuando LL&R Restaurants no respondió a la misma. Y ese fue el comienzo.

¿Con que no recibió la propina que le correspondía? Demanda. ¿Con que tiene que pagar por su uniforme? Demanda. ¿Con que se niegan a contratarle o darle una habitación? Demanda.

A principios de 2011, mientras estaba enfrascado en por lo menos 15 demandas, Santana habló con el Miami New Times, un tabloide semanal. Él se jactó de sus conquistas, iendo de gira por la ciudad con un reportero, visitando los restaurantes que había demandado.

El artículo titulado "Eddie Santana, mesero de Miami, es un rebelde contra los restaurantes", expuso a Santana ante la industria, lo que le valió la ignominia y el escrutinio adicional por parte de posibles futuros empleadores.

"Él pensó que el periódico le iba a beneficiar", dijo la esposa de Santana, Dawn Blum. "Pero en vez de eso lo jodi---n".

Un mes después de la publicación del artículo, Santana fue a la cárcel durante 85 días por arrojar una botella de agua contra la ventana de un restaurante durante una disputa por salarios no pagados. Él regresó con venganza, iniciando al menos 15 demandas más, en su mayoría contra restaurantes que le habían contratado sin saber de su litigioso historial.

Entonces, en algún momento a mediados de 2012, Blum se trasladó a Naples.

Santana también se vino.

En septiembre de 2012, presentó su primera demanda en Collier, en contra de Gulfshore Inn, alegando incumplimiento de contrato y discriminación después de haber sido echado del hotel. A julio de 2013, ya había demandado a tres restaurantes del área de Fifth Avenue South – Vergina, Chops City Grill y Pazzo! Cucina Italiana – y comenzó a movilizarse al norte, demandando a Bricktop en Waterside Shops. Y para variar un poco la rutina que ha tenido en Miami, ha presentado cuatro demandas en contra de hoteles – de los cuales fue echado de tres.

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El Naples Daily News trató de contactar a más de una docena de los restaurantes y hoteles que Santana ha demandado, incluidos todos los acusados locales.

Las respuestas fueron variadas: cordiales, bruscas, o desconcertadas. Todos los empleadores se negaron a comentar oficialmente, citando el litigio pendiente o cláusulas de confidencialidad y no descrédito, incorporadas en los acuerdos.

Sin atribución, los empresarios refunfuñan, se quejan y maldicen, diciendo que Santana abusa del sistema legal.

Dicen que las demandas de Santana a menudo carecen de fundamento. Acusó de discriminación a Tommy Bahama, pero la compañía dice que Santana aplicó por un trabajo cuando no había plazas de trabajo disponibles. También afirmó que fue despedido de Vergina, en represalia por presentar una queja laboral, pero un correo electrónico del vicepresidente y director financiero de la compañía dice que fue despedido, "basándose exclusivamente en el hecho" de que proporcionó información falsa sobre su historial policivo durante el proceso de la entrevista.

Aún así, por los costes legales no vale la pena enredarse con Santana, dijeron los empresarios.

Darrin Phillips, abogado laboral de Naples, dijo que el sentimiento es comprensible, aunque "en realidad es la excepción, no la regla".

"Debido a que hay una alta incidencia de litigios de empleados contra empleadores, en gran parte estos últimos realmente defienden estos casos enérgicamente", dijo Phillips, quien no está familiarizado con Santana y sus demandas.

La mayoría de los casos se resuelven extrajudicialmente sin dejar "un largo rastro de documentos", por lo que es difícil de corroborar las quejas de la industria.

Pero uno de los casos de Santana, una demanda de discriminación y acoso en contra de Ruth's Chris Steakhouse en Fort Lauderdale, fue a juicio ante un tribunal federal a principios de 2012. Éste caso ejemplifica los peligros de tratar con él.

En documentos de la corte, los abogados de la compañía escribieron que Santana "ha tratado a este litigio en contra de Ruth's Chris como si fuera un deporte". Antes del juicio, alegaron que Santana ocultó de la corte a cuánto ascendían sus ingresos. En el juicio, Santana reconoció haber mentido en su solicitud de empleo.

Después que un jurado falló a favor de Ruth's Chris, un juez de primera instancia ordenó que Santana le pagara a la empresa $13,559 en costos de la corte. Un año más tarde, Santana todavía no había pagado los gastos en su totalidad, por lo que Ruth's Chris trató de embargar el pago de $5,000 que Santana obtuvo de la demanda contra Tommy Bahama. Los documentos judiciales indican que cuando Santana se enteró del plan, en un transcurso de 19 minutos le envió rápidamente cinco correos electrónicos a la abogada de Tommy Bahama, amenazando con una demanda federal si no llegaba a oír de ella "inmediatamente".

"A pesar de que ganaron ese juicio, fue por tecnicismos", dijo Santana. "Siento que se me deben tanto los salarios adeudados como pagos retroactivos. Ellos me deben".

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Para Santana, hay muy poco que perder.

Sin un trabajo estable, Santana dedica una cantidad significativa de su tiempo a sus actividades legales. Consiguió trabajo en Pazzo! y Vergina, pero ambos terminaron con demandas judiciales.

Santana también es persistente, mostrando estar dispuesto a negociar para obtener acuerdos que le otorguen más dinero, según documentos judiciales. Y recientemente, se defendió contra un cargo de DUI en Miami por tres años, lo que incluyó tres anulaciones de juicios. Finalmente, los cargos le fueron retirados.

Pero si hay algo de glamour en el estilo de vida de Santana, es fugaz.

Hace unos años, Santana conducía un Acura 2010 de cuatro puertas. Recientemente, manejaba por Naples en un humilde Ford Escort 1997. Cuando funcionarios de Gulfcoast Inn echaron fuera a Santana, éste afirmó tener 30 dólares en el bolsillo, según documentos judiciales.

Santana ha sido echado de por los menos cuatro hoteles, tres de los cuales él ha demandado. En el único hotel que no ha sido demandado, Paradise Coast Hotel and Suites, el gerente de ventas Ceren Aslan dijo que de su estancia de cinco noches, Santana solo pagó tres.

"Literalmente lo atrapé a escondidas, escapándose por el balcón con su ropa, llevándosela consigo al IHOP y esperando un aventón", dijo Aslan. En su entrevista, Santana disputó los reclamos.

Como cliente en restaurantes, Santana ha sido acusado de no darle propina a los meseros, así también como de comer y salir corriendo sin pagar. Según un informe de la policía, el personal de Andre's Steakhouse en Naples dijo que Santana no pagó su cuenta de $55 el año pasado.

¿Qué comió?: Filet mignon, ensalada, una cerveza, un trago de bourbon Maker's Mark y un trozo de pastel de nueces con helado.

Los restaurantes y hoteles locales están enterándose de Santana.

De las tres demandas que presentó en julio, una fue contra un restaurante que no lo quizo contratar, dos en contra de hoteles que no quisieron rentarle una habitación o que le echaron fuera. Un miembro de la Fifth Avenue South Business Improvement District dijo que Santana está en sus radares.

Santana, un cubano-americano, afirma que estos rechazos son el resultado de discriminación racial y de edad. Así que por eso los ha demandado.

"No estoy diciendo que yo sea perfecto, pero ellos no son perfectos. ¿Cree que administran su negocio de manera honrada?", dijo Santana. "Lo que hacen no es ético tampoco. Supongo ambos estamos haciendo mal".

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Casi una hora y media después de haber dicho que no aportaría a este artículo, Eddie Santana termina de hablar.

Se niega a reunirse en persona o que se le tome una fotografía. Dice que está en Naples, pero no dice dónde, y varios intentos por encontrarlo son infructíferos. Cualquier contacto debe ser a través de correo electrónico, según dice, ya que no tiene un teléfono de trabajo.

Aproximadamente cuatro horas más tarde, llega un correo electrónico. Es de Santana. Concluye:

"Si este artículo es publicado, el cual sólo sirve para hacerme daño y no para ayudarme, voy a presentar una demanda federal en contra del Naples Daily News y de usted. Por favor, piénselo dos veces antes de tratar de arruinar la vida de alguien que ya ha tenido su vida arruinada. Usted está tratando intencionalmente de infligir angustia emocional con la amenaza de publicar este artículo. Por favor infórmeme si usted todavía está pensando en publicar este artículo sobre mí, al cual me opongo. Gracias".

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Un mes más tarde, Santana todavía evita una reunión cara a cara – hasta que se presenta para una audiencia en un tribunal de instancias la mañana del viernes.

Un reportero lo ve en el juzgado de Collier y le ofrece un apretón de manos. Él se niega.

Santana lanza acusaciones de acoso, cuestiona por qué el periódico está "exponiéndolo" y le dice a un fotógrafo que es un "perdedor".

Reitera sus planes de demandar al periódico, diciendo que un bosquejo ya ha sido escrito. La demanda será costosa, advierte.

"Voy a hacerle la vida miserable", dice Santana, "al igual que me están haciendo mi vida miserable".

Siga al periodista Jacob Carpenter en Twitter en @ NDN_JCarpenter

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Publicado en Naples News, traducido par VistaSemanal.com

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